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REVISTA INTERNAZIONALE: CADA IDADE TEM SEUS SUPERPODERES

Um assunto que sempre merece atenção. Esse artigo publicado pela Internazionale é muito interessante. É tradução do inglês para o italiano.

SOCIEDADE. Cada idade tem seus superpoderes
David Robson, Novo Cientista, Reino Unido
22 de julho de 2021

Independentemente de ser representada em livros, palcos ou telas, a história da saúde e felicidade humanas é freqüentemente representada como um arco inelutável que vai do nascimento à morte. William Shakespeare foi capaz de tornar este conceito melhor do que ninguém com seu discurso sobre as “sete idades do homem”. Viemos a este mundo como bebés que “gemem e regurgitam”, passamos pelas esquisitices típicas da infância e da adolescência, passamos pela idade de ouro da nossa mente e do nosso corpo, antes de um lento declínio.

Até recentemente, até a ciência parecia confirmar essa visão da vida. Com respeito a muitas habilidades, pensava-se que nós, humanos, atingíamos nosso máximo bem antes da meia-idade; no entanto, está cada vez mais claro que essa era uma imagem excessivamente simplista. A infância e a adolescência podem ser os períodos de desenvolvimento mais rápido, mas nossos cérebros podem mudar muito positivamente ao longo de nossas vidas e algumas habilidades cognitivas importantes continuam a melhorar, mesmo quando estamos na casa dos cinquenta, sessenta e setenta anos. “Toda a teoria de que o cérebro atinge a maturidade total aos 25 anos é um absurdo“, disse Daniel Romer, psicólogo da Universidade da Pensilvânia.

Nosso condicionamento físico também não segue uma curva simples com uma fase de oscilação, pico e colapso. Enquanto um jovem de 20 anos pode ser capaz de vencer uma corrida de velocidade, em muitos outros esportes o melhor desempenho pode vir em uma idade mais madura. Sem falar em fatores como bem-estar emocional e equilíbrio mental, que seguem padrões imprevisíveis de crescimento e declínio. E embora muitas vezes nos arrependamos da felicidade de nossa juventude, para muitos de nós os dias mais felizes da vida são os que ainda estão por vir.

Aprendendo a reconhecer esses padrões, podemos encontrar maneiras melhores de nutrir nosso crescimento e abraçar as possibilidades que se apresentam a nós em todas as fases de nossa vida. Então, do ponto de vista científico, quais são as sete idades da vida? Como podemos tirar o máximo proveito disso?

Infância: a idade do pensamento e da imaginação originais

É uma pena que não nos lembremos dos primeiros anos de vida. Se olharmos para isso do ponto de vista do número real de mudanças no corpo e no cérebro, a primeira infância é o período de maior transformação em nossa vida. Não apenas desenvolvemos habilidades essenciais de sobrevivência, como caminhar e se alimentar, mas também aprendemos a linguagem e como reconhecer os pensamentos e emoções das pessoas.

Do ponto de vista neurológico, grande parte dessa transformação envolve o fortalecimento contínuo das conexões entre certas células em nosso cérebro e o fechamento dessas conexões desnecessárias. Quanto a algumas áreas, como o aparelho visual ou auditivo, a transformação ocorre de forma extremamente rápida durante os primeiros anos de vida. Isso poderia explicar porque a infância é um período fundamental para a aprendizagem, principalmente no que diz respeito às habilidades sensoriais, como o desenvolvimento da linguagem e seu sotaque ou entonação musical. Para outras áreas do cérebro, como o córtex frontal envolvido no pensamento complexo e na tomada de decisões, esse processo de fortalecer alguns laços e cortar outros continua muito além da adolescência.

Muito desse desenvolvimento cerebral que ocorre durante a infância pode resultar de um tipo de aprendizado estatístico que lembra muito o método científico: fazer previsões e atualizá-las com base nos dados coletados por meio da experiência. Para coletar essas informações, a atenção de uma criança se deslocará para o que será inesperado ou surpreendente: é por isso que as crianças têm tanta curiosidade até mesmo nas coisas mais triviais. Com o tempo, o processo ajuda as crianças a reconhecer objetos e sons e a compreender o significado de diferentes palavras.

As brincadeiras baseadas na imaginação podem fomentar esse processo, especialmente quando a criança começa a explorar as regiões de pensamento complexo e sofisticado que definem nossa espécie. Por exemplo, os humanos costumam usar o raciocínio para o absurdo, o que envolve fazer perguntas sobre cenários hipotéticos e imaginar suas consequências. Brincar de fingir ser outra pessoa ou em outro lugar ou época parece ser capaz de desenvolver essa habilidade. Conforme destacado pela psicóloga do desenvolvimento Alison Gopnik em seu livro The Philosophical Baby, as crianças passam muito tempo em mundos imaginários cultivando essas habilidades muito mais do que os adultos.

Isso poderia explicar por que a infância é um período de criatividade e imaginação máximas e por que os jovens pontuam mais alto do que os mais velhos nos testes de pensamento original – raciocínio sobre o uso incomum de um objeto, como um tijolo (nesse caso, os adolescentes geralmente pontuam mais alto).

À medida que as crianças aprendem novas palavras, sua capacidade de contar histórias aumenta, o que afetará sua capacidade de se lembrar da própria vida; ou seja, nossa memória autobiográfica parece aumentar e se desenvolver paralelamente às nossas habilidades linguísticas, o que poderia explicar por que temos tanta dificuldade em lembrar nossos primeiros anos de vida.

Adolescência: o ápice da curiosidade e dos riscos

Podemos ser levados a imaginar que o adolescente rebelde é uma invenção moderna, mas traços desse estereótipo podem ser encontrados até mesmo nos tempos da Grécia Antiga. Segundo Aristóteles, os jovens têm tendência a “exagerar em tudo“. Shakespeare também expressou um pensamento igualmente negativo: “Seria bom que não existisse a idade dos homens de dez a vinte e três anos, ou que os jovens estivessem dormindo, porque nessa idade nada fazem senão pensar em engravidar, fazendo todo tipo de abuso do velho, roubos e brigas o tempo todo… ”.

A puberdade – com todos os hormônios sexuais em circulação – pode parecer a razão mais óbvia para esse comportamento impulsivo e violador. Até recentemente, acreditava-se que os adolescentes passam por algumas alterações cerebrais particulares que os impedem de agir lúcida e racionalmente. O sistema límbico, que governa a motivação e o senso de recompensa, se desenvolve e amadurece muito mais rápido do que o córtex pré-frontal, que é essencial para a inibição de certos comportamentos e para o pensamento lógico. Como resultado, acreditava-se que os cérebros dos adolescentes eram “desequilibrados”, levando a sentir emoções incontroláveis ​​e incapazes de governá-las até atingirem cerca de 25 anos de idade, ou seja, quando o córtex pré-frontal atinge um desenvolvimento igual ao do límbico sistema. Portanto, acreditava-se que até então os adolescentes eram incapazes de tomar boas decisões, ideia que ainda hoje é muito popular.

De acordo com Romer, é hora de deixar esses estereótipos para trás. “Essas são generalizações grosseiras“, argumenta ele, também argumentando que há poucas evidências de que a maioria dos adolescentes tem sérios problemas de autocontrole. É verdade que a tendência à busca de sensações fortes – aquele desejo por experiências sempre diferentes, novas e intensas – atinge seu pico entre os dezesseis e os dezenove anos, o que pode explicar a tendência dos adolescentes a se arriscarem. Mas Romer acredita que os cientistas também deveriam se concentrar mais nos muitos benefícios da espontaneidade e curiosidade dos adolescentes para tentar explicar por que esse comportamento temerário. “Os adolescentes exploram e experimentam”, diz ele. “Isso inevitavelmente exigirá um certo risco. Mas temos que tentar entender se algo é eficaz e adequado às nossas necessidades ”.

Seja para explorar a própria sexualidade ou o desejo de viajar, a ânsia de buscar novas sensações ajuda o adolescente a acumular uma grande quantidade de experiências que lhe serão úteis nos próximos anos de vida. E isso é favorecido por um traço muitas vezes subestimado que é a tolerância à ambigüidade: os adolescentes são particularmente capazes de lidar com resultados incertos e por isso são capazes de se adaptar a novas situações com tanta eficácia. Devemos também reconhecer a necessidade dos adolescentes de fazerem um lugar para si mesmos na sociedade. Uma rede social estável é essencial para viver bem como adultos. Segundo alguns pesquisadores, essa poderia ser a explicação de por que os adolescentes sempre tentam evitar a rejeição e estão realmente sujeitos à pressão dos colegas, mesmo que isso signifique se comportar de forma imprudente. Talvez pelos cálculos deles valha a pena correr o risco, considerando a possibilidade de isso fortalecer suas relações interpessoais. E esta não é uma decisão completamente irracional se você pretende garantir uma rede sólida e segura de amizades.

Vinte anos: os anos rápidos. Mas eles são realmente os mais felizes?

Para muitas pessoas, a terceira década da vida corresponde ao período mais engraçado e bonito, aquele em que se propõem a descobrir o mundo, muitas vezes iniciando a carreira e encontrando aquele que será o companheiro de sua vida. Não é surpreendente que, olhando para trás, a maioria das pessoas retenha muito mais memórias de vinte anos do que de outras décadas – um fenômeno conhecido como o pico da reminiscência.

Curiosamente, as memórias que fazem parte do pico da reminiscência são quase sempre positivas. Talvez porque torne a reconstrução narrativa dessa década fundamental mais satisfatória, geralmente preferimos lembrar os momentos mais felizes do que os estressantes, que tendem a ser esquecidos. Na verdade, por volta dos vinte anos as pessoas são menos felizes do que na adolescência ou na velhice. A nostalgia costuma ser um sentimento inofensivo, mas pode ser bom remover o “filtro rosa” dos olhos e investigar certas coisas tidas como certas nestes anos inebriantes.

É bastante comum dar como certo o conceito de que os anos vinte são a época de maior preparo físico e mental, para então concluir que o resto da vida é um declínio inevitável. Mas a verdade é muito mais complexa. Vamos considerar a forma física. É verdade que os fisiculturistas profissionais geralmente atingem seu desempenho máximo aos vinte e que os velocistas tendem a atingir o mesmo marco entre os vinte e quatro e vinte e seis anos, após o qual geralmente há um declínio constante no desempenho nesses esportes. Isso deriva das mudanças que ocorrem em nosso corpo, como a perda de algumas fibras musculares de contração rápida, capazes de criar a explosão de energia necessária para o desempenho de alta velocidade ou força explosiva.

Para velocistas profissionais, isso geralmente cria uma barreira intransponível. “Nesse nível, mesmo uma queda de apenas 0,5 por cento no desempenho pode ser um grande obstáculo“, diz Gennaro Boccia, da Universidade de Torino, que publicou recentemente estudos sobre mudanças relacionadas à idade no desempenho de atletas. Mas, para o restante das pessoas, esse tipo de impacto geralmente é irrelevante para nossos esforços para permanecer ativos e em forma. “Na população média, geralmente começamos a ver uma deterioração no desempenho depois dos 40 anos”, diz Boccia.

A parábola seguida por nosso cérebro depois dos vinte anos é tão complexa e não pode ser simplesmente resumida em um declínio. Em uma série de experimentos, Laura Germine, da faculdade de medicina da Universidade de Harvard, testou dezenas de milhares de pessoas para verificar as diferenças nas habilidades cognitivas entre grupos de diferentes idades. Os resultados de sua pesquisa confirmam que os jovens de 20 anos parecem ocupar o primeiro lugar em termos de tempo de reação e capacidade de resolver rapidamente os problemas que lhes são submetidos. No entanto, muitas habilidades importantes, incluindo a capacidade de processamento da memória, o reconhecimento de traços somáticos, a percepção de emoções e a capacidade de manter a concentração, atingem seu pico mais tarde.

Trinta anos: a idade da resistência

Se vinte anos podem ser definidos pela velocidade – tanto física quanto psicológica – trinta poderiam ser considerados anos de resistência.

Isso é evidenciado pelo fato de que atletas especializados de longa distância apresentam melhor desempenho nessa faixa etária. Para corredores de maratona, a idade ideal é 31 anos. Para corredores de maratona, o pico ocorre em uma idade um pouco menor, por volta dos 27 anos, apesar de campeões como Paula Radcliffe, que continuaram vencendo até os 35 anos. A idade que representa a forma física máxima para os corredores de ultramaratona, aqueles que correm mais de 160 quilômetros, é, em vez disso, trinta e sete para os homens e trinta e oito para as mulheres.

Como assim? A perda de músculos de contração rápida tem pouco efeito quando se trata de desempenho em esportes baseados em resistência. Mas, a partir dos trinta anos, houve uma diminuição na capacidade aeróbica – o nível de eficiência do corpo em fornecer oxigênio aos músculos – o que poderia diminuir o nível de desempenho. Por outro lado, os anos de experiência acumulada podem se traduzir em uma vantagem: uma melhor capacidade de gerenciar emoções e planejamento, qualidades que podem ajudar os atletas a manter o ritmo durante as competições de resistência e a suportar melhor a carga inevitável de estresse e fadiga. Isso pode contrabalançar os estágios iniciais do declínio fisiológico, transformando trinta anos em um momento de ouro para os atletas.

O cérebro também está ganhando confiança e familiaridade no gerenciamento de uma ampla gama de habilidades cognitivas. Germine mostrou que o desempenho em tarefas relacionadas à memória de trabalho, como a capacidade de lembrar diferentes informações ao mesmo tempo, atinge seu pico por volta dos trinta anos. Portanto, não é difícil entender quantos benefícios esse aspecto pode acarretar, visto que a carga de trabalho entre a residência e o escritório tende a aumentar ao longo da década.

É claro que, nessa idade, a velocidade do processamento mental é um pouco menor, mas esse é um pequeno preço a pagar, considerando as muitas outras habilidades que adquirimos com a idade. “Você pode não ser tão rápido como quando tinha 20 anos, mas não precisa tanto disso quando lida com coisas nas quais agora se especializou“, diz Germine.

Quarenta anos: gerenciando emoções e concentração

O que é realmente assustador sobre a meia-idade e que você sabe que tem que ir além disso“: esta linha foi dita pela atriz e cantora Doris Day. Também poderia ser dito com bravura que a vida realmente começa aos quarenta anos., mas, para muitas pessoas, essa idade pode parecer mais o começo do fim.

A meia-idade nem sempre foi vista dessa forma. Nas pinturas renascentistas que retratam as idades da vida, frequentemente vemos essa década representada como um leão, um símbolo de força e coragem. Não está claro por que temos uma ideia muito mais negativa hoje, mas Margie Lachman, chefe do Lifespan Development Lab da Brandeis University em Massachusetts, sugere que isso pode estar relacionado à pressão que começa a aumentar a partir dos trinta anos. “Hoje em dia, a meia-idade é uma época de muito estresse, muito mais do que no passado”, diz Lachman. “As pessoas estão no meio do trabalho e da vida familiar. E isso pode afetar a capacidade de concentração e o bem-estar ”.

Existem, no entanto, muitos motivos para estar otimista sobre este momento crucial. Os estudos de Germine também se concentraram no famoso “teste da mente nos olhos” – ou teste do olho – que pede às pessoas que inferam os estados emocionais de certos assuntos a partir de pequenas diferenças nas expressões faciais. Ele descobriu que pessoas com mais de 40 têm pontuação mais alta. Isso, sugere o pesquisador, pode ser devido à experiência. “Achamos que isso se deve à quantidade de nuances sociais que uma pessoa aprende ao longo de sua vida.”

Germine encontrou padrões semelhantes em um teste com base na alta demanda de atenção: os participantes foram solicitados a observar cenas diferentes se misturando e a adaptar suas respostas com base no que viram – pressione a barra de espaço quando viram uma cidade, deixe a chave quando eles vi uma montanha. Apesar da dificuldade – e do tédio – de realizar essa tarefa, os de 40 anos acharam muito mais fácil concluí-la do que os de 20.

É interessante notar que nas sociedades tradicionais de caçadores-coletores, os indivíduos de meia-idade encontram a maior quantidade de recursos. De acordo com vários estudos antropológicos, os caçadores-coletores costumam levar anos e décadas para aprender e administrar certas habilidades, que continuam a evoluir entre as idades de quarenta e cinquenta anos.

Por outro lado, existem aspectos negativos em atingir essa idade. A pele tende a perder parte de sua elasticidade e a gordura corporal começa a se acumular ao redor da cintura. Mas depois de um declínio inicial, a felicidade tenderá a aumentar novamente no final da década e no início da próxima.

Ao contrário da opinião popular, os humanos parecem ter evoluído para florescer da meia-idade em diante.

Cinqüenta e sessenta anos: os frutos da inteligência cristalizada

A menos que tenhamos muita sorte, ao chegar aos anos cinquenta e sessenta nosso corpo terá começado a desacelerar, mas não há razão para deixar de cuidar da sua saúde. Um número crescente de estudos mostra que o quadro psicológico e o estilo de vida continuam a fazer sentir seus efeitos nas idades mais avançadas. “Na maioria dos casos, o modo como envelhecemos está em nossas mãos”, diz Lachman.

No passado, os cientistas não estavam acostumados a defender os benefícios da atividade física para pessoas maduras. Partindo do preconceito de que essa era uma parte da vida em que o corpo inevitavelmente se degradava, a abordagem geral era encorajar as pessoas a não se enjoar dele e aceitá-lo com serenidade. “Havia uma tendência de pensar que exercícios extenuantes eram perigosos para pessoas de certa idade, que podiam sofrer ataques cardíacos ou cair e talvez quebrar alguns ossos”, diz Lachman.

A pesquisa realizada por Lachman ajudou a mudar essa visão. Em meados dos anos noventa do século passado, a equipe do cientista passou a acompanhar mais de três mil pessoas com idades entre 32 e 84 anos. Ao longo de uma década, a saúde geral dos sujeitos participantes da pesquisa foi mantida sob controle, analisando principalmente três fatores: a atividade física realizada, sua rede de apoio social e seu senso de controle sobre suas vidas.

Em termos de saúde geral, Lachman descobriu que os sujeitos entre as idades de cinquenta e setenta que obtiveram bons resultados nesses fatores se pareciam muito mais com os sujeitos entre as idades de trinta e cinquenta naquele estudo do que seus pares.

Daqui podemos deduzir a multiplicidade de intervenções possíveis. “Promover exercícios em grupo ou compartilhar seus sucessos com amigos e familiares pode ser uma forma de aumentar sua atividade e também o apoio social, ambos muito benéficos para a saúde“, declara Lachman. Ao mesmo tempo, a psicoterapia pode ajudar as pessoas a mudar seus sentimentos de controle, encorajando-as a ver o potencial que têm para mudar suas vidas de maneira positiva.

Podemos ser proativos de maneira semelhante em relação à nossa atividade cognitiva. De acordo com os estudos de Germine, a inteligência cristalizada – a quantidade de conhecimento, fatos e habilidades que acumulamos durante nossa vida, como a amplitude de nosso vocabulário pessoal, atinge seu pico entre os cinquenta e os setenta anos. Graças a isso, você deve ter uma capacidade de expressão muito maior do que na casa dos vinte ou trinta anos. Esse acúmulo de conhecimento também pode ser responsável, para alguns sujeitos, pela redução da capacidade de processamento rápido medida por alguns testes em idosos. Afinal, encontrar informações é mais difícil se a quantidade de conhecimentos entre os quais procurá-las for maior.

Certamente, pode acontecer que você tenha episódios de esquecimento; no entanto, uma pesquisa conduzida por Dayna Touron, da Universidade de Greensboro, na Carolina do Norte, mostrou que os adultos mais velhos são altamente pessimistas sobre o estado de sua memória, o que pode desencorajá-los, sem razão óbvia, de exercitar suas mentes. Por exemplo, quando estão dirigindo, podem usar o GPS com medo de esquecer a estrada, mas muitas vezes, se pressionados, conseguem se lembrar do caminho certo.

Esse hábito de evitar exercitar a memória pode acelerar a perda de capacidade, por isso é muito importante não permitir que julgamentos pessimistas se tornem profecias. Felizmente, hoje há muitas evidências de que as pessoas que continuam aprendendo coisas novas e testando suas habilidades tendem a manter seus cérebros mais saudáveis ​​na velhice. Pode ser aprender a falar um novo idioma ou tocar um instrumento ou até mesmo uma habilidade manual, como fazer colchas, qualquer coisa que seja complexa o suficiente para manter sua mente em treinamento.

Quer sejam nossos cérebros, quer sejam nossos corpos, a questão é usá-los ou perdê-los.

Setenta e mais: máxima sabedoria e capacidade de tomada de decisão

Se você quer se manter saudável, uma atividade regular e exigente é essencial ao cruzar e ultrapassar os setenta anos. “Nunca é tarde para fazer mudanças”, diz Lachman. Por exemplo, um estudo mostrou que um programa de treinamento de força muscular foi capaz de melhorar as habilidades motoras de pessoas de 90 anos. Ao mesmo tempo, podemos começar a apreciar a sabedoria adquirida durante a vida e tentar colocá-la em bom uso.

Isso pode soar como um clichê, mas Igor Grossmann, da Universidade de Waterloo, no Canadá, desenvolveu testes capazes de medir os vários elementos do “raciocínio sábio” – a tendência de pensar em mudanças complexas e relacionadas à idade. Em um teste típico, os participantes recebem um texto que descreve um conflito pessoal ou político e são convidados a discutir quais podem ser os possíveis desdobramentos. As respostas recebem uma pontuação com base em qualidades como humildade intelectual (ou seja, a capacidade de admitir o que não se sabe), a capacidade de adotar diferentes perspectivas e a capacidade de chegar a um acordo. Juntas, essas características são consideradas a estrutura básica do conceito geral de sabedoria que foi promovido pelos filósofos ao longo dos tempos.

Grossmann descobriu que as pontuações obtidas pelas pessoas pesquisadas para raciocínio sábio costumam estar intimamente ligadas a vários indicadores de satisfação com seu estilo de vida e a qualidade das relações sociais, em vez de indicadores tradicionais de habilidades cognitivas, como o QI. Pessoas mais velhas revelaram que se destacam nesses testes em comparação com participantes de meia-idade ou mais jovens. A qualidade geral de nossa tomada de decisão na verdade parece aumentar constantemente ao longo da vida.

Nossas habilidades impressionantes em todas as sete fases da vida deixam claro e evidente que não existe um único período de esplendor: cada década pode ser considerada um momento de ouro de uma forma ou de outra. Do momento em que entramos neste mundo até sairmos dele, nós, humanos, temos um grande potencial.

Texto em italiano:
https://www.internazionale.it/notizie/david-robson/2021/07/22/ogni-eta-ha-i-suoi-superpoteri

(Tradução para o italiano de Maria Chiara Benini)

Este artigo foi publicado pelo semanário New Scientist.